Promueven usar residuos agrícolas para extraer un compuesto que tiene múltiples usos

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desechoInvestigadores de la Universidad Nacional del Litoral desarrollaron un método amigable con el ambiente para obtener furfural, un compuesto derivado de los residuos agrícolas y que es muy utilizado para solventes, alcohol furfurílico (con el que se producen resinas y adhesivos) y ácido furoico, con el que se generan bactericidas, preparaciones medicinales, aromatizantes y plásticos. Hasta ahora en Argentina, se obtiene como subproducto de la industria taninera.

El nuevo método se plantea como una manera de aprovechar los residuos de la producción agrícola, que mayormente son quemados y que se generan en gran cantidad. Se estima que en América, se generan anualmente unas 300.000.000 de toneladas de desechos agrícolas, mientras que en Argentina se llega a 90.000.000. El 80% de los mismos, corresponden a cultivos de maíz y caña de azúcar. La cáscara de avena por ejemplo, posee hasta un 36% de hemicelulosa, mientras que las mazorcas de maíz contienen hasta un 35%, dos cultivos de gran importancia en el Litoral.

Cristina Padro, del Instituto de Investigaciones en Catálisis y Petroquímica, destacó que “en las industrias del tanino, el furfural se produce utilizando ácidos concentrados líquidos, por eso la idea de nuestro proyecto es reemplazar ese tipo de procesos por uno amigable con el ambiente. Actualmente se produce por medio de ácido sulfúrico, que es corrosivo y contamina mucho. Además, no se hace con desechos, sino que es un resultado del trabajo con taninos”, contó la especialista, quien afirmó que la idea de la investigación es llegar a desarrollar el proceso completo de producción, es decir, desde que se extrae la xilosa, que constituye entre un 25% y 40% del peso de los residuos y que es la que sirve para extraer furfural. “Es una etapa que nos falta desarrollar, para lo cual utilizaremos un método de explosión con vapor de agua. Se usa presión y se descomprime, lo cual genera que las fibras se abran y liberen la xilosa, que es lo que nos interesa”, detalló Padro, quien trabaja en el Grupo de Investigación en Ciencias e Ingeniería Catalítica.

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